Así que quieres estudiar en EEUU…

Para mi siguiente “Corresponsalía desde EEUU” (que ahora se llama “Crónica desde EEUU”) para la Revista UD, he escrito un artículo sobre los pasos que hay que dar para ir a estudiar a EEUU. Es una versión más pulida de este post que escribí hace año y pico donde hablé a toda prisa de las diferencias entre el sistema español y el americano, y de los pasos concretos que hay que dar para hacer un master o doctorado en EEUU.

Aquí teneis el artículo que aparecerá publicado en la Revista UD:

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Tras llevar año y medio haciendo el doctorado en Chicago, una de las preguntas que me hacen a menudo es “¿Cómo puedo ir a EEUU a hacer un master/doctorado/postgrado/etc.?”. La respuesta a esta pregunta, desafortunadamente, no es sencilla. En esta crónica intentaré explicar el tortuoso proceso que hay que seguir para poder cruzar (académicamente) el charco.

El sistema americano

Antes de nada, conviene explicar cómo están estructurados los estudios en EEUU. Al igual que en España, el acceso a la universidad se produce directamente después de terminar el bachillerato (lo que en EEUU abarca desde el “9th grade” hasta el “12th grade”) y realizar un examen de aptitud general (el SAT). La educación universitaria se conoce más habitualmente como undergraduate studies. Estos estudios son conducentes a un título llamado Bachelor’s Degree, el equivalente de la licenciatura en España. Los undergraduate studies siempre duran cuatro años y, durante esos cuatro años, es necesario escoger un major y un minor: un ‘área principal de especialización’ y un ‘área secundaria de especialización’. Esto es similar a escoger una licenciatura concreta en España. La principal diferencia es que el alumno tiene bastante más libertad para configurar sus estudios, ya que puede escoger las asignaturas que quiere cursar cada año (basándose en su major y minor), en lugar de ceñirse a una licenciatura y horario concreto desde el primer día. De esta manera, un estudiante que eventualmente quiere investigar los misterios químicos del ADN podría configurar su Bachelor’s Degree “with a major in Chemistry and a minor in Genetics”.

Esto seguramente le sonará fantástico a cualquier estudiante universitario español: poder escoger las asignaturas que queremos y orientar nuestros estudios hacía las áreas que más nos interesan. Sin embargo, este sistema no carece de inconvenientes. El principal es que los estudiantes no empiezan el primer año universitario con la misma preparación (y el mismo nivel) con el que lo empezamos los estudiantes españoles. Por lo tanto, los dos primeros años del Bachelor’s Degree generalmente se dedican a las liberal arts, un compendio de asignaturas generales como Matemáticas, Filosofía, Historia, e incluso Educación Física (asignaturas que en España se ven en el bachillerato). Por ejemplo, en España un estudiante de Ingeniería Informática empieza a programar desde el primer cuatrimestre del primer año, mientras que en EEUU las asignaturas informáticas propiamente dichas no se empiezan a ver hasta el 2º o incluso 3er año (eso sí, con libertad de escoger las que nos interesan).

Una vez terminados estos cuatro años, y con el Bachelor’s Degree bajo el hombro, ya es posible salir directamente al mercado laboral o empezar con los graduate studies (lo que en España solemos llamar ‘estudios de postgrados’ o, en algunas universidades, el ‘tercer ciclo’). Estos estudios se dividen en dos categorías:

  • Professional degrees: Estudios vocacionales, similares al ‘master’ español. Aunque estos títulos suelen ser Master’s Degrees (títulos de uno o dos años), cabe destacar que hay muchas profesiones en las que es imposible salir al mercado laboral sin antes sacarse un professional degree especial que está a mitad de camino entre un master y un doctorado. Por ejemplo, en EEUU no se puede llegar a ser abogado únicamente con un Bachelor’s Degree; es necesario obtener un título de Juris Doctor (que, a pesar de su nombre, no es un doctorado sino un postgrado de tres años sin tesis). Los doctorados en medicina, a pesar de ser bastante más largos e intensos que un master, también entran en esta categoría (aunque suelen recibir el nombre de professional doctorates).
  • Research doctorates: Estudios orientados a la investigación (tanto académica como profesional). Es habitual referirse a este título como Ph.D. (que, curiosamente, significa Philosophy Doctor, aunque nos doctoremos en biología), a pesar de que hay muchos otros tipos de doctorados (como el Ed.D. : Doctor of Education). Eso sí, el doctorado casi siempre implica sacarse un Master’s Degree a mitad de camino, o como requisito previo a ser admitido en el programa de doctorado.

El proceso de admisión

Conseguir que nos admitan en un postgrado americano, ya sea un master o un doctorado, no es moco de pavo. El proceso de selección es mucho más largo y exigente que el utilizado en universidades españolas. Es necesario hacer exámenes y preparar todo tipo de papeleo con bastante antelación (por ejemplo, mi doctorado empezó en septiembre y tenía que tener todos los papeles listos antes de febrero).

Los exámenes son unas pruebas estandarizadas que se imparten por todo el mundo. En España, los principales centros de examinación están en Madrid y Barcelona (aunque, para ciertos exámenes, se habilitan centros adicionales). Es importante informarse en la web del la organización que prepara e imparte los exámenes, el ETS (Education Testing Service, http://www.ets.org). En general, será necesario hacer los siguientes:

  • GRE: Es como una ‘Selectividad para licenciados’. Es un examen que hay que hacer después del Bachelor’s, pero antes de entrar a un master o un doctorado (no hay que hacerlo si simplemente queremos salir al mundo laboral). Evalúa conocimientos matemáticos, lingüísticos, y de redacción formal. El nivel de exigencia es relativamente bajo, pero es necesario manejarse con soltura en inglés.
  • GRE Subject: Este examen generalmente no es obligatorio, pero muchas universidades ’sugieren’ que lo hagamos. Evalúa los conocimientos en un área especifica de conocimiento. A diferencia del GRE, este examen suele ser bastante difícil.
  • TOEFL (Test of English as a Foreign Language): Un examen para evaluar conocimientos de inglés. No suele ser difícil aprobarlo, siempre y cuando se tenga un nivel decente de inglés. Muchas universidades no aceptan substitutos (como los exámenes de la Escuela de Idiomas o de Cambridge), pero merece la pena informarse por si están dispuestos a convalidarlos.

  • Otros: Según el master o doctorado que se vaya hacer, las universidades pueden exigir otros exámenes. Por ejemplo, para acceder a muchos MBAs es imprescindible hacer el examen GMAT.

En cuanto al papeleo, suele consistir en lo siguiente:

  • Expediente académico: Lo que en EEUU se llama el transcript. Si obtuvimos nuestra licenciatura fuera de EEUU, hay que enviar una traducción jurada (que sale un ojo de la cara, por cierto). Aunque la transferencia de créditos suele ser muy difícil (o imposible), muchas universidades están dispuestas a eximir informalmente al alumno de cursar ciertas asignaturas si tiene un perfil adecuado (pero sin pasar por un proceso riguroso de transferencia de créditos).
  • Statement of Purpose: Este documento recibe muchos nombres distintos, pero el más habitual es statement of purpose. Es una redacción de unas 2-3 páginas en las que básicamente hay que responder a la pregunta “¿Por qué merezco estudiar en vuestra universidad?”. Hay libros enteros dedicados a cómo escribir esta redacción, y no suele ser nada trivial. Hay que saber venderse, y hacer ver que tenemos intención de completar nuestros estudios con diligencia y (en el caso de un doctorado) que tenemos las ideas bien claras en nuestra área de investigación.
  • Tres cartas de recomendación: Las cartas de recomendación son muy importantes, porque es una de las maneras que tiene el comité de admisión de saber si todo lo que decimos en la redacción (y lo que aparece en nuestro expediente) es real o una burda ilusión. En las cartas se tiene que entrever que el recomendador realmente conoce al recomendado y que habla con conocimiento de causa (las cartas-plantilla generalmente hacen más daño que bien). Siempre que sea posible, es recomendable conseguir cartas de gente de prestigio y de instituciones de renombre internacional.
  • Formularios varios: Y, finalmente, será necesario enviar bastantes formularios (proporcionados por la universidad) con datos personales, experiencia laboral, etc.

Todo esta información acaba en manos del admissions committee, formado por profesores de la universidad. En algunas universidades incluso hay psicólogos en el comité, para evaluar el statement of purpose. Este comité se reúne en varias ocasiones y finalmente decide quién entra y quién no entra. Generalmente, lo que más peso tiene a la hora de tomar la decisión es el statement of purpose, las cartas de recomendación, y la experiencia previa (educación, trabajos, etc.). Todo esto, por supuesto, siempre y cuando se disponga de un expediente aceptable y unas puntuaciones aceptables en el GRE.

La pela es la pela

Por si todo lo anterior no fuese lo suficientemente abrumador, ahora llegamos al tema del vil metal. Desafortunadamente, los títulos de postgrado en EEUU son ridículamente caros, y es prácticamente imposible costearselos sin ningún tipo de ayuda económica. Al buscar financiación, generalmente disponemos de tres opciones:

  • Becas: Sin duda la opción más popular, ya que ofrece unas condiciones económicas muy generosas. Eso sí, no todas las becas son a fondo perdido: algunas exigen cumplir ciertas condiciones, como una estancia obligatoria de 2 años en España tras obtener nuestro título (que puede no ser aceptable si estamos abiertos a quedarnos en EEUU para trabajar durante más años de los que nos permite el visado). También hay que tener en cuenta que las becas de estudios en el extranjero hay que empezar a moverlas mucho antes que los papeles de la universidad en sí. Es importante informarse de plazos con al menos año y medio de antelación. En cuanto a becas recomendables, las becas Fulbright, del Ministerio de Educación y Cultura, del Gobierno Vasco, de La Caixa, y de Caja Madrid suelen ser las más populares.
  • Teaching/Research Assistantship: Muchas universidades eximen a los estudiantes de postgrado de pagar tasas de matricula y de escolaridad a cambio de trabajar a tiempo parcial en la universidad como asistente de docencia o de investigación. Algunas universidades, además de esta exención de tasas, pagan un generoso sueldo para cubrir los gastos básicos de vivienda, alimentación, etc. Sin embargo, estos puestos generalmente están reservados únicamente a alumnos de doctorado, no de master.
  • Prestamos: Esta es una opción utilizada a menudo por estudiantes americanos, con cuentas bancarias (e historial de crédito) en EEUU. No es una opción habitualmente disponible a alumnos extranjeros pero, como último recurso, podemos plantearnoslo.

La financiación de los estudios de postgrado, de hecho, es un factor importante a la hora de decidirse por una universidad en concreto. Es importante enviar solicitudes a varias universidades, no solo para mejorar nuestras posibilidades de ser admitido, sino para disponer de más opciones de financiación. Por ejemplo, es posible que nos admitan en una universidad “Top 10” pero sin financiación y también en una universidad de menos prestigio pero con exención de tasas y con un sueldo. En este caso, está claro que “la pela es la pela”…

¡Ya me han admitido!

Una vez hemos superado el enrevesado y laberíntico proceso de admisión, puede que nos encontremos en el futuro con una carta (o varias) transmitiendonos la buena nueva: ¡nos han admitido en una universidad americana! Previo paso por la Embajada Americana para tramitar el visado, ya podremos embarcarnos en el primer vuelo a EEUU para empezar nuestro postgrado.

La organización de los títulos de postgrado, en ciertos aspectos, es similar a la del Bachelor’s Degree. También tenemos bastante libertad para escoger las asignaturas que queremos cursar, aunque en los graduate studies generalmente tenemos que hacer muchas menos ‘asignaturas generales’ y no hay ni major ni minor. Finalmente, el master generalmente dura uno o dos años, y el doctorado cuatro o cinco años (aunque sólo hay que cursar asignaturas durante los primeros dos años… y la duración total evidentemente puede alargarse si nos retrasamos en hacer la tesis).

En definitiva, el camino hacia un título de postgrado en EEUU es largo, difícil, y bastante abrumador. Sin embargo, no conozco a nadie que se haya arrepentido de haberlo hecho. Así que si te pica la curiosidad y te apetece saber cómo es la vida universitaria americana… ¿a qué esperas a cruzar el charco?

18 comentarios sobre “Así que quieres estudiar en EEUU…

  1. Te tengo una envidia impresionante (por supuesto, de la más sana que he visto en mi vida :D), y eso que no he ni empezado el primer curso de la ingeniería .. si el año que viene por estas fechas sigo igual de animado con la carrera, me sentiré más que satisfecho!

    ¡Saludos!

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  2. Muy buen post Borja, todo lo que dices es verdad jejeje además de primera mano te puedo decir que todo lo que dices es cierto. Lo unico decir que las assistanship si que sse dan a estudiantes de master, todo depende de la universidad que eligas o que te admitan.

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  3. Aupa Borja,

    Aunque sea meter las narices demasiado… Una vez se tiene la suficiencia investigatoria, se puede plantear hacer uno la tesis en los esteits? O de lo delirante raya la fantasía?

    Cuidese grid-mastah!

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  4. ¡Hola Borja! Muy explicativo el post, ¡gracias! Aún así, se me han quedado un par de dudillas, a ver si me las puedes aclarar. ¿Desde que llegas a EEUU hasta que sales con un doctorado bajo el brazo pasan más bien 5 (1 del master y 4 del doctorado) o más bien 7 (2+5)? Y otra cosa que me ‘atormenta’ es si el doctorado allí se valora más que en España o no. O sea, ¿tú crees que cuando acabes el doctorado tendrás un sueldo acorde con los años y años de estudio que le has echado?

    Salu2 y sigue con tu blog, que es la bomba!

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  5. Realmente Gracias por tu estupendo resúmen, me ha ahorrado mucho tiempo de infructuosas búsquedas por la red para averiguar lo que precisamente has contado, las etapas y graduaciones de estudios en EEUU.
    Pues que lo disfrutes, a ver si para otro año el que hace los resúmenes soy yo…

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  6. Txus: Hombre, por poder, se puede hacer… el problema es las unversidades americanas (por lo que tengo entendido) les importa un bledo que tengas la suficiencia investigadora y, aunque igual puede sumar puntos a favor de tu admisión, seguramente te harían pasar por el programa de doctorado entero. Vamos, a empezar el doctorado otra vez 😀

    edrevo: Depende mucho del doctorado. Hay doctorados, como los de biología, quimica, etc. que requieren muchos años para hacer la tesis porque tienes que realizar muchos experimentos para apoyar tu tesis. Otros, como los de informática, requieren menos años. En mi caso, 2+3 años suele ser lo más habitual. Pero claro, todo depende de el tiempo que quieras tomarte para hacer la tesis… yo quiero hacerla lo antes posible, pero en mi departamento hay gente que ya va por el septimo año de doctorado…..

    En cuanto a cuanto se valora el doctorado, aquí en EEUU lo valoran muchisimo más que en España. Mientras que en España el doctorado (casi siempre) te sirve unicamente para hacer carrera académica o de investigación no-profesional, en EEUU un doctorado te sirve para eso pero también para trabajar en empresas con departamentos de I+D (IBM, Intel, HP, …). Además, el sueldo que recibes es bastante superior al de un licenciado.

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  7. Muy bueno su comentario, y perfectamente aceptable pero con unas pequeñas variaciones , que hace falta muchos billetes para estudiar en los USA, por lo del papeleo muy correcto y preciso, el sistema universitario español y americano es muy diferente . Sobre los salarios todo va en relacion a la experiencia de trabajo , y debo de reconocer que de trabajar en ambos sistema , prefiero el americano, cuestion de gusto
    Un saludo desde la universidad de Mc Gill

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  8. Excelente Post… llevo media hora buscando, y es de lo mejor que he encontrado en la red. Sin embargo, me queda alguna duda, a saber:

    Se puede hacer un master sólamente (de 1 o 2 años como mucho)? Y en caso afirmativo, tiene algún sentido hacerlo? Es decir, es más fácil encontrar trabajo con un máster?

    Muchas gracias!

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  9. Gracias por la util informacion comprimida.
    Me gustaria preguntarte si existe algun libro para preparacion de los examenes GRE ( o donde puedo encontrar el temario incluido ), y tambien de los GRE subject ( hay un temario distinto por cada master?, es compartido por las distintas universidades que imparten el mismo master?..). tambien si me podrias recomendar algun ibro para redactar el statement of purpoise
    Sabes si los masters de EEUU son utiles para trabajar en otros paises , por ejemplo en Australia y U.K.?.
    Un saludo

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  10. Hola. Me has aclarado bastantes dudas con tu post pero si me pudieras ayudar, te lo agradecería muchisimo. Hay dos tipos de bachelor’s???
    He visto Bachelor’s S. y Bachelor´s A. y no tengo ni idea de lo que significa.
    Muchas gracias de nuevo.

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  11. amely: B.S. o B.Sc. significa “Bachelor of Science” mientras que B.A. significa “Bachelor of Arts”. Ambos son bachelor’s degrees (equivalentes a una licenciatura), y los distintos nombres simplemente indican si el licenciado tiene una titulación en las ciencias o en las humanidades.

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  12. Muy buen resumen de como funciona el proceso de admision en los estudios de Posgrado en EEUU. Quizas lo unico que cambiaria seria la pregunta que uno responde en el Statement of Purpose. Como tu bien dices, es la parte principal de la solicitud, pero la pregunta que hay que responder no es “Porque merezco entrar a X universidad?” sino “Que quiero estudiar en el Posgrado y como se relaciona con mi experiencia de investigacion anterior?” Es decir, vas a querer mostrar experiencia y una cierta continuidad. Por supuesto, dicho documento no te obliga a seguir dichos intereses una vez dentro del programa.

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  13. Rene: Efectivamente, la pregunta que hay que responder en el Statement of Purpose no es explicitamente “¿Por qué merezco entrar en vuestra universidad?”, aunque tras hablar con varios miembros de comités de admisión yo diría que sí es (informalmente) una de las preguntas que debes responder implicitamente (al final y al cabo, compites con cientos de otros candidatos, y tienes que hacer ver al comité por qué tú -y no los otros candidatos- mereces ser admitido).

    Totalmente de acuerdo con que el Statement of Purpose no es un documento vinculante. De hecho, muchas universidades no se esperan que entres en el doctorado con un tema de tesis ya escogido. Salvo en ciertos casos (que son la excepción), un programa de doctorado no busca a investigadores sino a gente con potencial investigador (con lo cual no hay que comerse mucho el tarro si te presentas a un programa de doctorado sin haber publicado o haber trabajado como investigador, aunque evidentemente esto fortalecerá la solicitud de admisión). Por lo tanto, como indicas, es imprescindible mostrar algo de experiencia (no necesariamente en investigación, pero si en actividades que demuestren potencial investigador) y una trayectoria más o menos clara.

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  14. Hola Borja , soy estudiante de arquitectura en Valencia y estoy acabando mi pfc en Sapporo. Si me lo convalidan sin problemas, quiero empezar a mirar master en EEUU, no me ha quedado claro el tema del orden a seguir entre la solicitud de las becas y la de admisión en la universidad, porque las becas las dan de un año para otro creo recordar y si recomiendas tener todos los papeles para la universidad listos con bastante antelación (en tu caso febrero-septiembre, 7 meses).
    Respecto al expediente académico, ¿que nota tenias en el momento de la admisión?¿son equiparables los niveles de exigencia en las universidades estadounidenses y españolas?

    Muchas gracias

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  15. Hola Borja¡

    Lo primero de todo, enhorabuena por este fantastico post, he estado buscando algo así mucho tiempo.

    Ya vero que entrar en una universidad americana es realmente complicado, y me preguntaba si tu lo hiciste solo o pediste ayuda a algun experto. A mi no me importaría pagar algo porque me hicieran el Statement of purpose o me ayudaran con todos lo exámenes, hacerlo yo solo me parece muy complicado.

    He visto en esta web, que ayudan con eso, http://www.lifexpandusa.com, en este post hablan de eso (http://www.lifexpandusa.com/index.php/es/estudiar/1-estudiar/1-estudiar-en-una-universidad-americana).

    ¿A ti te ayudó alguien o lo hiciste solo? Gracias de antemano¡

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  16. Daniel: Consulté con unas cuantas personas, sobre todo gente que ya había pasado por ese proceso (incluyendo profesores de mi universidad que habían hecho postgrados en EEUU). Sin embargo, al final, toda la documentación la preparé por mi cuenta.

    No conozco servicios como lifexpandUSA pero, si te resulta útil, todos los estudiantes que conozco que han venido a estudiar a EEUU no usaron ese tipo de servicios. El proceso de ir a estudiar a EEUU puede parecer muy complicado, pero al final lo hemos sobrevivido miles de personas. Además, si te aceptan en una universidad, es la propia universidad la que te va a proporcionar todo tipo de recursos para encontrar alojamiento, familiarizarte con tu nuevo entorno, etc.

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